Científico añadiendo agua al prototipo del motor de evaporación. (Imagen extraída de Youtube – crédito Universidad de Columbia).

El mundo necesita encontrar formas de generación energética que resulten sostenibles, a partir de fuentes renovables. Cuando uno piensa en estas energías verdes imagina instalaciones solares, eólicas, hidroeléctricas, pero nunca en motores de evaporación. Teniendo en cuenta que el 70% de la superficie terrestre está cubierta por agua, y que esta está en constante transformación gracias al ciclo que todos estudiamos en las escuelas, lo cierto es que hay un enorme caudal de agua evaporándose en la superficie de lagos, embalses, ríos y mares cuya energía térmica simplemente ignoramos. ¿Pero cómo obtener energía a partir de este proceso?

El investigador de la Universidad de Columbia Ahmet Hamdi Cavusoglu y su equipo ha encontrado la forma, y su peculiar aliado para aprovechar la energía de la evaporación es una espora bacteriana, A de Bacillus subitilis. Las bacterias de este microbio común del suelo tienen una propiedad curiosa: se expanden cuando absorben agua y se encogen cuando se secan. Aprovechando esta característica, el equipo de Columbia logró crear una especie de “músculos artificiales” que se encogiesen en entornos secos y se extirasen en presencia de humedad.

Lo que el equipo de Cavusoglu logró en el laboratorio del profesor Sahin fue crear unos pequeños motores en miniatura a base de esporas, que lograban probar el concepto del aprovechamiento de la evaporación del agua. Situados sobre una bandeja en la que se vertía agua, el “músculo artificial” a base de esporas se encogía y estiraba al funcionar en coordinación con un sistema de compuertas.

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Diferente extensión de los músculos artificiales de esporas en entorno húmedo y seco. (Crédito imagen: Universidad de Columbia).

é gráfico de The Times se explica el modo en que funcionan estos sencillos motores. En el paso uno las compuertas inferiores se abren para permitir que el agua evaporada entre en contacto con los músculos artificiales de esporas. A medida que el vapor de agua satura las esporas, el músculo artificial se expande y este movimiento puede aprovecharse para mover una turbina. Cuando el músculo artificial llega al máximo de estiramiento, se cierran las compuertas inferiores y se abren la superiores, de modo que la humedad se libere al aire, lo cual provoca que el músculo se relaje volviendo al punto inicial. ¡Repítase las veces que sea necesario!

Los propulsores de esta idea creen que el prototipo podría escalarse para cubrir parcialmente la superficie de los embalses y lagos. Según sus cálculos, si esta idea se aplicase a los depósitos de agua y lagos de los Estados Unidos, la energía obtenida (estimada en 325 gigavatios) serviría para cubrir el 70% de la demanda anual del país.

Lo bueno de esta fuente de energía propuesta, al contrario que otras como la solar o eólica, es que podría producir electricidad a demanda, ya que el agua almacena energía en forma de calor y por tanto podrían emplearse las masas de agua como baterías que explotar cuando hiciese falta.

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Línea de turbinas undimotrices desarrolladas por el OIST japonés

Está claro que los científicos están demostrando mucha imaginación a la hora de enfrentarse a la doble crisis ecológica-económica que provoca nuestra actual dependencia energética de los combustibles fósiles. Además de este novedoso enfoque de motores de evaporación, existen otras iniciativas interesantes como la del equipo de cientificos japoneses del Institito de Ciencia y Tecnología de Okinawa (OIST), responsables del desarrollo de unas novedosas turbinas capaces de aprovechar la energía de las olas al mismo tiempo que protegen la linea costera de la erosión. La idea, según el profesor Tsumoru Shintake (líder del equipo) es capturar el 1% de la energía undimotriz que golpea las costas de Japón. Si lo lograsen podrían obtener 10 gigavatios, lo que equivale a la generación de 10 plantas nucleares.

Podeís encontrar más información sobre su idea en Inhabitat.

Me enteré leyendo una entrevista a Ahmet Hamdi Cavusoglu publicada en Researchgate.net.

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