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Boeing, SpaceX tem margens razor-fina para voar missões da tripulação em 2018

NASA tem muito a considerar antes de atribuir tripulações dos primeiros vôos.

Prolongar / Comercial Grupo Astronauta Eric Boe examina hardware durante uma excursão da facilidade SpaceX, em Hawthorne, Califórnia.
NASA

Almost since the beginning of the commercial crew program in 2010, the old and new titans of the aerospace industry have been locked in a race to the launch pad. Boeing, with five decades of aerospace contracts, represented the old guard. SpaceX, founded in 2002, offered a new, leaner way of doing things.

Through the years, as other participants in the commercial crew program fell away, Boeing and SpaceX remained on course to deliver US astronauts into space. It has not been easy for either company or for their sponsor, NASA. The space agency has only ever led the development of four spacecraft that carried humans into orbit, and three of those programs came in the 1960s, with the fourth and final vehicle in the 1970s—the space shuttle.

Como ambas as empresas tentaram escalar esta curva de aprendizagem, eles perderam prazos. Um prazo original de 2015 desapareceram depois de alguns membros-chave do Congresso desviado fundos para o programa de tripulação comercial para outros programas da NASA, nomeadamente o foguete espacial Sistema de Lançamento. Mas nos últimos anos, o Congresso totalmente financiado os esforços da Boeing e SpaceX, e eles foram informados de que renderia vôos em 2017.

No ano passado vieram e foram, no entanto, e agora uma das maiores questões enfrentadas pela comunidade aeroespacial EUA este ano é se o programa de tripulação comercial finalmente toma o vôo. Na quinta-feira NASA forneceu um pouco de novas informações, libertando datas alvo para voos de teste, tanto tripulados e uncrewed.

Novos horários?

Under the new schedule, Boeing is slated to fly an uncrewed test flight of Starliner in August and a second flight with astronauts in November. SpaceX, too, is scheduled to fly a demonstration flight of its Dragon in August, followed by a crew mission in December. The dates for Boeing in the updated schedule are the same as they’ve been for about a year. SpaceX has slipped several months to the right.

Na quinta-feira figuras-chave de ambos Boeing e SpaceX falou em uma reunião em Houston, A Academia de Medicina, Engenharia e Ciência de Texas. O gerente-adjunto para o programa de tripulação comercial da Boeing, Chris Ferguson, disse que a empresa ainda está no caminho certo para vôos este ano. SpaceX Presidente e Chief Operating Officer Gwynne Shotwell disse o mesmo.

During her remarks, Shotwell also acknowledged that the new schedule released by NASA shows the companies “right on top of each other” for flights this year. While stating that neither company is racing to the launch pad, Shotwell did say, “We’re both pretty competitive in who is going to get astronauts to the space station first.”

After the presentations, Ars had an opportunity to interview Ferguson about the launch schedules. (A similar request for an interview with Shotwell was not granted, and she did not address the schedule slippage in her remarks. Later, a company spokesperson said the following, “SpaceX continues to target 2018 for the first demonstration missions with and without crew under NASA’s Commercial Crew Program. In 2017, significant progress was made towards the production, qualification and launch of Crew Dragon—one of the safest and most advanced human spaceflight systems ever built—and we are set to meet the additional milestones needed to launch our demonstration missions this year.”)

Asked about the new dates released by NASA, Ferguson noted that Boeing’s schedule had not moved. “Boeing sort of stayed put,” he said. “I won’t speculate why things moved around them. And I wouldn’t read too far into where they moved to. I believe, and take this as just a belief, this may be NASA’s interpretation of where they think commercial providers are going to launch.”

As far as Boeing’s schedule, Ferguson said the company has three key tests before the first crew flight—a pad-abort test in May or June, a hot-fire test of the service module to check out the performance of the vehicle’s three different classes of thrusters, and finally the uncrewed flight test to the space station later this summer. If all of that goes well, Boeing will be able to launch humans late this year.

“Quando nos propusemos e construir um cronograma, estamos a construir uma agenda orientada para o sucesso”, disse Ferguson. “Nós abordar questões que possam surgir. Eu não acho que é uma intenção de enganar ou qualquer coisa, mas o calendário é sucesso com base. Se tivermos um bom sucesso de agora em diante, você vai ver um par de lançamentos este ano.”

2019, talvez

NASA’s public schedule aside, one key indicator of the agency’s confidence that human launches really are forthcoming is a public announcement of crews for the first Starliner and Dragon crews. NASA has designated four “commercial crew” astronauts—Robert Behnken, Eric Boe, Doug Hurley, and Sunita Williams—but has yet to assign them to specific flights. Ferguson said such an announcement could come during the “spring time.” (Another source told Ars that March is the earliest possible date for such an event.)

Leaders of NASA’s commercial crew and International Space Station programs face several key questions as they consider crews for the first human missions. SpaceX prefers two NASA astronauts to fly its first mission, but Boeing would like one NASA and one private astronaut (possibly Ferguson, a former space shuttle commander for NASA) to make the first Starliner flight. “That’s what we anticipate, but it has not been finalized at this point,” Ferguson said of the public-private astronaut combination on the first Starliner flight. “There are a few balls in the air right now, a few different things at work.”

Chris Ferguson, comandante STS-135, examina as telhas térmicas da sonda após o ônibus espacial Atlantis completou a missão final do programa de ônibus espaciais da NASA em 2011.
Chris Ferguson, comandante STS-135, examina as telhas térmicas da sonda após o ônibus espacial Atlantis completou a missão final do programa de ônibus espaciais da NASA em 2011.
NASA

Para complicar ainda mais as questões é que, devido à disponibilidade limitada de Soyuz vôos em 2019, a NASA pode querer a capacidade de obter mais astronautas à estação espacial. Duas fontes, nenhuma das quais era afiliado com a Boeing ou SpaceX, disse Ars que a agência espacial está considerando o passo heterodoxo de alongar os primeiros voos de teste tripulação para a estação de tal forma que os astronautas lançou pode ficar alguns meses a bordo da estação, ao invés de fazendo um voo até o laboratório em órbita, e retornando logo em seguida.

Estas fontes também indicou que, embora a corrida entre a Boeing ea SpaceX permanece muito perto de chamar, a mudança da NASA em horários nesta semana pode ser mais do que simbólico. Por causa da longa associação da Boeing com a NASA, a agência espacial é, em alguns aspectos, mais confortáveis ​​com a maneira Boeing faz as coisas, ea empresa pode, portanto, ser de pelo menos alguns meses à frente da SpaceX na corrida do século 21 para o espaço. Para além das datas públicas otimistas, estas fontes também acreditam que a competição é improvável que ser decidido até o início de 2019, quando a primeira missão da tripulação comercial finalmente lança com pessoas a bordo.

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